百岁兰:叶片最长命的植物

文/寿海洋

你是否以为,常绿植物的叶子永远都不会凋落?其实不然,常绿植物一般也是要换叶子的,只不过,它们的叶子不是一下子全部凋落,而是一部分一部分地换。比如杜英,它们的树冠中常年都有零星的红叶,那便是快要凋落的叶片;还有一些植物会在春天新叶长出以后再将老叶脱落,让人察觉不到它其实已经换了一身新“衣服”,上海市的市树香樟便是如此。
植物不一定每年都更换叶片,也有一些植物的叶片可以好几年不用换,比如马尾松的针叶,寿命差不多有3~5年。那么,世界上哪种植物的叶子寿命最长呢?这就要数非洲西南部沙漠中的百岁兰了。
百岁兰原产于非洲的纳米布沙漠,分布范围极其狭窄,只有在非洲西南部的狭长近海沙漠中才能找到。它的植株寿命通常为400~1500年,据科学家测定,最老的植株株龄已超过2 000年。百岁兰一生只有两片叶子,这两片叶子从种子形成时便生长出来,之后一直陪它终老,因而百岁兰可谓世界上唯一不落叶的植物了。
百岁兰的叶片初生时质地柔软,之后为了适应干旱的沙漠环境,会逐渐变成皮革般的质地。单片叶子可以长到2~3米,宽可达30厘米,虽然先端会干枯、开裂,但靠近茎秆的位置会不停地生长,并自然拱垂铺散在地面上。每年,当来自北方的本格拉寒流与纳米布沙漠上空的热气流交汇形成浓雾时,百岁兰便依靠这两片叶子从湿润的空气中吸收珍贵的水分。
百岁兰的寿命很长,被称为“植物界的老寿星”。另外,它在没有降水的情况下可以生存5年之久,这也是植物界的一项最长生存纪录了。

(本文作者寿海洋为上海辰山植物园高级工程师,上海市科普作家协会会员。)

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