“读心”时代离我们有多远

文/本刊编辑部

在电影《大话西游》里,紫霞仙子想知道至尊宝500年来念念不忘的人到底是谁,于是钻进他的心里去看个明白。在现实生活中,我们出于种种原因需要了解他人的想法,但我们不是神仙,没办法钻进别人心里(确切地说是大脑里)去探个究竟,因此,“读心术”成为人们长久以来最好奇的事情之一。
“读心术”其实没有想象的那么神秘。从古人的“听其言观其行”,到近年来颇受关注的“微表情”分析,都是根据人们在社交中的面部表情、身体姿态、声调以及语言等方面的表现去揣摩其真实意图。然而,这些只能算间接地“读心”,随着脑成像技术的发明,科学家正在将大脑活动可视化,有望借此精确探测我们内心的真实想法。
脑成像技术问世的时间不长,但已经取得了令人欣喜的成果。例如,科学家发现,慢性疼痛患者的大脑某些区域的结构异常,以此为线索,计算机程序能够通过分析脑成像数据来判断一个人究竟是真的被疼痛折磨还是装病。在这一技术的帮助下,一个在工作中受伤的美国卡车司机成功获得了数十万美元的赔偿。
飞速发展的神经科学还在不断给我们带来振奋人心的消息。我们常常在各种媒体上读到,科学家通过脑成像研究发现了与爱情、成瘾、信仰、道德等相关的大脑活动。这是否意味着,通过扫描大脑,我们能够洞悉人类所有行为、心理的奥秘?一些研究者给这一乐观的判断泼了冷水。
有批评者指出,不少以脑成像技术为基础的神经科学研究,在实验设计、数据分析和结果报告中存在严重的问题。由于采用了错误的方法,一些研究往往将复杂的人性简单地归结为某个特定脑区的活动,这样的结论很能吸引眼球,却有失草率和偏颇。当然,那些经过时间考验的结论是值得信赖的,但是,面对神经科学领域“激动人心”的新突破,我们不要急于欢呼,而应该保持谨慎。
质疑的声音正在督促神经科学家采用更严谨的态度和更科学的方法进行研究。大脑,这个自然界最复杂、最高深莫测的系统,还在吸引更多研究者的目光。美国、欧盟、日本相继推出了各自的“脑计划”,以研究脑和神经系统的工作原理和机制,中国也在紧锣密鼓地筹备自己的“脑计划”。无限风光在险峰。科学家的不懈探索,最终将彻底揭开大脑“黑匣子”之谜,让“读心”从神话变成现实。

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